Bacterias que pueden descomponer el plástico

Bacterias que pueden descomponer el plástico

La producción y el uso del plástico ascendieron de forma inusitada en la segunda mitad del siglo pasado. De tal forma que, actualmente se producen millones de toneladas de politereftalano de etileno (PET) al año, un plástico dentro del grupo de los poliésteres que se fabrica a partir de petróleo o gas natural.

Contando únicamente lo producido en EEUU y Canadá, anualmente se acumulan 5 millones de toneladas de residuos derivados de su uso.

El PET es uno de los plásticos más empleados por la industria alimentaria a la hora de envasar los alimentos y las bebidas. El problema es que son precisamente las propiedades que lo convierten en un material tan útil, como su resistencia o su elasticidad, las que hacen tan complicado degradarlo.

Con humedad, el PET puede llegar a tardar más de cien años en descomponerse y aunque es posible reciclarlo, el material sobrante no puede emplearse para fabricar productos de calidad semejante a los anteriores.

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Sin embargo, un grupo de científicos japoneses ha publicado recientemente un estudio en la revista Science que podría cambiar las cosas.

Los principales autores son Sinc Kohei Oda y Shosuke Yoshida, del Instituto de Tecnología de Kioto. Para realizar el estudio se han basado en 250 muestras de deshechos de PET.

Tras analizar todas las muestras descubrieron y aislaron una bacteria, a la que bautizaron como Ideonella sakaiensis, que utiliza el plástico como fuente principal de sustento. Esta enzima es capaz de consumir prácticamente una lámina de PET en seis semanas bajo unas condiciones climáticas de 30 ºC.

La bacteria ha evolucionado durante 70 años  hasta adquirir las propiedades que la permiten descomponer el plástico en ácido tereftálico y etilenglicol. Dos sustancias que combinadas forman el PET pero que una vez divididas, no resultan perjudiciales para el medio ambiente.

En palabras del Doctor Javier Cruz Gómez, investigador del Departamento de Ingeniería Química de la UNAM, este tipo de bacterias llevan siendo investigadas aproximadamente 10 años. De hecho, un equipo de investigadores españoles publicó en 2007 un artículo al respecto en la revista Applied and Environmetal Microbiology.

Poco a poco se van descubriendo enzimas que son capaces de biodegradar el PET de forma más eficaz.

La idea es seguir avanzando utilizando como base todos los estudios que se han realizado hasta ahora, a fin de desarrollar una tecnología capaz de biodegradar por completo el PET, de forma aún más eficiente que las bacterias naturales. Gracias a este estudio, estamos un paso más cerca de conseguirlo.

Elena Chozas
Redacción

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La biología sintética podrá generar materias primas

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