Detectores de misiles para la guerra contra la malaria

Detectores de misiles para la guerra contra la malaria

La malaria, también conocida como paludismo o fiebre cuartana, es una enfermedad causada por unos parásitos que transmiten algunos mosquitos de la especie plasmodium y que cada año acaba con la vida de entre 700.000 y 2, 7 millones de personas, siendo el 75% de esas víctimas niños. Por todo esto, la malaria constituye un problema mayor de salud en gran parte de los países tropicales y subtropicales.

Esta enfermedad también puede transmitirse de persona a persona como por ejemplo la madre al feto durante el embarazo o a través de una transfusión sanguínea y los primeros síntomas suelen presentarse entre 10 días o 4 semanas después de la infección, aunque también pueden aparecer mucho más tarde, depende de la rapidez con la que se expandan los parásitos por las células sanguíneas.

Los síntomas ocurren en ciclos de 48 a 72 horas y los principales suelen ser anemia, heces con sangre, escalofríos, coma, convulsiones, fiebre, dolor de cabeza, dolor muscular, náuseas, sudoración y vómitos.

El tratamiento de la malaria es complejo y su éxito depende de la etapa en la que se detecta la enfermedad en la sangre por lo que numerosos investigadores han trabajado durante años a contrarreloj para intentar descubrir un método para conseguir detectar la malaria, rápidamente, durante las primeras fases… ¡Y hace poco lo consiguieron!

Existían algunos métodos para diagnosticar la malaria, pero la mayoría de ellos no funcionaban hasta que el parásito llegaba a una determinada etapa de madurez. Demasiado tarde porque el parásito ya se había propagado por gran parte del cuerpo. Es por eso que el importante descubrimiento que han realizado dos universidades australianas, podría suponer un jaque mate a esta enfermedad.

Los investigadores de ambas universidades realizaron una prueba con un detector de metales y lograron identificar parásitos de malaria durante las primeras fases y además, en tan solo 4 minutos. El detector de misiles que usaron para el experimento se basa en la espectroscopia FITR, técnica que ofrece información sobre la vibración de las moléculas. Hasta ahora el detector se utilizaba tan solo con carácter militar y lograba detectar los misiles por medio de firmas de calor.

Sin embargo, cuando los investigadores combinaron este software con un microscopio de formación de imágenes de infrarrojos pudieron identificar en la sangre de las víctimas la firma infrarroja que emiten los ácidos grasos del parásito, en otras palabras: parásitos de la malaria en las primeras fases. Gracias a este nuevo método, si se examinan mil células y tan solo una está infectada, esta única célula es detectada.

“Nuestra prueba detecta la malaria en sus primeras etapas, por lo que los médicos pueden detener la enfermedad antes de que se afiance y mate”, ha señalado el investigador principal, Bayden Wood, de la Universidad de Monash.

Se espera que este nuevo descubrimiento ayude a ganar la lucha contra la malaria y consiga reducir los índices de mortalidad que provoca. Los investigadores señalan algunas de las ventajas: por un lado la rapidez del diagnóstico, tan solo 4 minutos, sin olvidar que se pueden detectar células en las primeras fases. Por otro lado, el hecho de que este método no requiera de ningún técnico especialista, que son realmente difíciles de conseguir en países en vías de desarrollo.

Alexandra Cuesta Ortal
Redacción

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