Sábado 25 de Octubre del 2014
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Más allá del silicio, nuevos artilugios que funcionan con tecnología microscópica


Los vicios de la era moderna -y, en parte, mucha de su tontería- han provocado que llevemos nuestros dispositivos móviles al límite. Los pobres cacharros ponen los electrones que corren por sus circuitos de silicio al límite y nuestras exigencias son tantas que están quedando obsoletos.
Y parece que el silicio no da más de sí. Pero hay vida más allá del silicio.

Por suerte, los laboratorios ya están trabajando en una nueva era en la que el silicio pasará el testigo -agárrese el lector- al grafeno, el arseniuro de galio, el arseniuro de indio o los semiconductores III-V.

Para saber un poco sobre el tema, entrevistamos a con Jesús del Álamo, profesor de Ingeniería Electrónica del MIT desde hace 25 años y nombrado, hace apenas unas semanas, director del MTL (Microsystems Technology Laboratories) del mismo centro.

Jesus del Alamo-MIT-silicio-grafeno-nuevos materiales

Precisamente, la búsqueda de alternativas al silicio es una de las áreas del investigador español. Según del Álamo, “este material está llegando al límite de sus capacidades fundamentales y estamos intentando llegar más allá”. Y ahí, es donde entran en escena la familia de semiconductores III-V, antes mencionados, que “al tener unos electrones que se muevan muy rápidamente” poseen unas propiedades ideales para todo tipo de aplicaciones.

La idea es que, con el mismo nivel de consumo y con un tamaño cada vez menor, los microchips de nuestros móviles, computadores, televisores… o de los satélites en el espacio puedan procesar cada vez más información.

Y señalando el móvil depositado sobre la mesa, del Álamo afirma que “es espectacular que estos dispositivos tan pequeños puedan almacenar tanta capacidad de información. Algo, que hace 5 años era impensable”.

En este campo, el científico no escatima elogios hacia el trabajo de sus investigadores. Es el caso del también español Tomás Palacios que, desde los pasillos del MTL y con el beneplácito de premios internacionales, esta explorando las aplicaciones del grafeno como material conductor. “Lo que es interesante de este material es que es moldeable y finísimo -similar a una hoja de papel-, con lo que se pueden crear extensiones muy grandes que puedan adaptar cualquier forma”, afirma del Álamo.

¿Qué se cuece en el MTL?
Estas son sólo una parte de las salidas que se labran, día a día, en los laboratorios del MTL. Pero son muchas más. En esencia, este departamento del MIT se dedica a la explotación de técnicas de micro y nanofabricación. Todos los dispositivos electrónicos dependen de chips, circuitos integrados, transistores de dimensión microscópica y, aquí, se mejoran su capacidades y prestaciones.

O se crean nuevos dispositivos como ¡micro cohetes! del Álamo nos filtra que colegas del departamento están investigando una variante de estos artilugios que funcionan con tecnología microscópica basada en silicio.

Es fácil que uno diga que todo esto suena a ciencia ficción, pero del Álamo niega la mayor dado que ya hay mucha gente que se dedica a ello. Toda la razón. Touché.

El radar marca un antes y después
Aquí, en Cambridge, uno siente que la investigación fluye y da resultados. En este aspecto, del Álamo sostiene que uno de los pilares se basa en la historia y afirma que “durante la segunda Guerra Mundial, la investigación sobre radares que se desempeñó en el MIT tuvo un impacto esencial e inmediato en ganar la guerra”.

“Desde entonces, en las más altas esferas, se sostiene que la investigación es esencial para el desarrollo económico del país y, así, fluyen recursos e inversiones en muchas instalaciones del país”.

Asimismo la capacidad para atraer a los mejores científicos del mundo, la conexión entre el mundo universitario y empresarial y la directa implicación de la industria mediante “recursos e intervención directa en la gestión” juegan un papel decisivo en el funcionamiento de la investigación en los EE. UU.

Carlos Betriu
Redacción

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